Hur ishockey uppkom är inte helt klart, men det man tror är att sporten har sitt ursprung från samt inspirerats av flera aktiviteter som var anpassade för vinterklimat. Man har i Storbritannien och Nederländerna hittat spår från 1500-talet av idrotter som påminner om ishockeyn. Det sägs även att fårherdarna i Frankrike vände upp och ned på sina stavar och spelade med en improviserad boll. Den största, och mest sannolika teorin, är att ishockey är ett resultat av en blandning av många bortglömda idrotter och sporter.
Även fast man hittat spår i Europa, så är det ändå Kanada som fått äran att bli kallad ishockeyns födelsenation. Detta då man i Kanada i slutet av 1800-talet anpassade landhockeyn till det kalla klimatet i Kanada. 1875 spelades den första riktiga hockeymatchen. Detta skedde i Kanada, och orsaken till att det kallas för den första riktiga hockeymatchen är för att det var första gången som två namngivna lag spelade mot varandra. Likaså var det första gången en match hölls på en begränsad is (en så kallad rink), och alla spelarnas namn var registrerade. Det var även nu som en platt träbit (en puck) användes som ”boll”. Matchen spelades på Victoria Skating Rink i Montreal.
Det kom dock att dröja två år till innan de första reglerna för sporten skrevs ned, och detta gjordes av studenter vid McGill-universitetet i Montreal. Därefter spred sig ishockeyn i hela Kanada, och räknas nu som landets nationalsport.

Ishockeyn når Europa

1902 spelades den första ishockeymatchen i Europa, detta skedde i England vid prinsens Skating Club i Knightsbridge. Tre år senare, 1905, spelades den första och andra internationella matchen i Europa, dessa spelades mellan Belgien och Frankrike.
1908 grundades det internationella hockeyförbundet, även känt som IIHF, i Paris. De länder som var med och grundade förbundet var Belgien, Frankrike, Storbritannien och Schweiz.

Fem år senare spelades den första internationella turneringen, även känt som historiens först europamästerskap. Spelet gick av stapeln i Lex Avants, som ligger i Schweiz. I tävlingen deltog fyra länder, Storbritannien, Tyskland, Belgien och Schweiz. Men man hade även en femte deltagare, Oxford Canadiens. Detta lag bestod av kanadensiska spelare som studerade på Oxford University i Storbritannien. Vinnaren i turneringen, och därmed den absolut första nationen att vinna en internationell hockeyturnering, var Storbritannien.

Hockey anländer i Sverige

Sverige var, jämfört med resten av Europa, sen med att importera ishockeyn. Det skulle dröja fram tills  OS1920 innan Sverige deltog i en internationell tävling. Sverige slutade på en fjärdeplats, och majoriteten av laget bestod av bandyspelare som ville testa på någonting nytt.
Den första hockeymatchen i Sverige spelades mellan IFK Uppsala och ett tyskt lag vid namn Berliner SC. Matchen spelades 1921 och slutade med att IFK Uppsala vann med 4-1.
Från början var det svenska fotbollsförbundet som stod för att arrangera ishockeyn i Sverige, men 1922 bildades svenska hockeyförbundet. Samma år spelades det första svenska mästerskapen i hockey, och vinnare blev IK Göta. Fram tills 1940 var ishockeyn koncentrerad inom stockholmsregionen, och det dröjde 17 år innan ett icke-stockholmskt lag vann SM-guld. Då var det Gävle Godtemplare Idrottsklubb som 1957 vann SM-guldet. Vinsten firades genom att dricka mjölk då Godtemplare härstammar från nykterhetsrörelsen.